Vous voulez trouver des extraterrestres ? Le plus grand ensemble de données de l’histoire du SETI a été rendu public.

Vous voulez trouver des extraterrestres ? Le plus grand ensemble de données de l’histoire du SETI a été rendu public.

En 2016, le milliardaire russe Yuri Milner a lancé Breakthrough Initiatives, une importante organisation à but non lucratif dédiée à la recherche d’intelligence extraterrestre (SETI).

Un élément clé de leurs efforts pour trouver des preuves de vie intelligente est Breakthrough Listen, un programme de 100 millions de dollars qui mène actuellement un sondage auprès d’un million des étoiles les plus proches et des 100 galaxies les plus proches.

Fidèle à son engagement de rendre publics les résultats de ses sondages, l’équipe Listen a récemment soumis deux articles à des revues d’astrophysique de premier plan. Ces articles décrivent l’analyse des trois premières années d’observations radio d’Listen qui ont abouti à un pétaoctet de données radio et optiques, la plus grande diffusion de données SETI dans l’histoire du domaine.

Ces documents sont disponibles auprès du Centre de recherche SETI (BSRC) de l’Université de Californie à Berkeley. Les articles traitent des résultats de l’analyse par Listen de 1327 étoiles proches (80% de l’échantillon d’étoiles proches d’Listen), qui ont été observées à l’aide des radiotélescopes situés à l’Observatoire de Green Bank en Virginie occidentale et à l’Observatoire Parkes du CSIRO dans le sud-est de l’Australie.

Cette analyse s’appuie sur les résultats présentés par l’équipe en 2017, qui a fait état de l’analyse de 692 étoiles observées avec le télescope Green Bank. Avec ces nouveaux résultats, Breakthrough Listen a réalisé l’enquête la plus complète et la plus sensible de l’histoire de SETI et a mis en lumière les progrès qu’elle a réalisés au cours des trois dernières années.

Il s’agit notamment de la façon dont l’équipe scientifique de Breakthrough Listen – du centre de recherche SETI de l’Université de Berkeley – a mis au point des techniques spécialisées pour rechercher des preuves de l’activité technologique (aussi appelées « technosignatures »). Il s’agit notamment de la recherche de signaux radio puissants dans une gamme étroite de fréquences et de la recherche d’éclairs laser qui pourraient indiquer une communication optique ou une propulsion à énergie dirigée.

Ils ont également conçu de nouveaux algorithmes d’apprentissage machine qui sont utilisés pour étudier des phénomènes astrophysiques inexpliqués, ce qui pourrait être une indication d’une technologie encore inconnue. Enfin, les techniques utilisées par l’équipe Listen pour balayer des milliards de canaux radio et filtrer les signaux qui sont trop étroits et bien définis pour être le résultat de processus naturels.

La grande majorité de ces signaux proviennent de sources locales (humaines), mais l’équipe applique deux techniques pour filtrer ces signaux parasites de tout ce qui pourrait être une indication d’une ETI.

Le premier a sélectionné uniquement les signaux à bande étroite qui dérivent en fréquence tout en préservant les signaux qui subissent un changement de fréquence au fil du temps en raison de leur mouvement par rapport au télescope (alias « dérive Doppler »).

Le second filtre supprime les signaux qui ne semblent pas provenir d’un point fixe dans le ciel, ce qui élimine efficacement les signaux qui ne proviennent pas de la direction de l’étoile cible. Ces deux techniques réduisent le nombre de signaux de dizaines de millions à une poignée, ce qui simplifie efficacement la chasse aux aiguilles en réduisant la taille de la « botte de foin ».

Les quelques signaux restants sont ensuite soigneusement examinés pour voir s’ils ne sont pas, en fait, des interférences radio d’origine humaine. Bien que cette dernière analyse n’ait pas produit de technosignatures vérifiables, elle impose les contraintes les plus rigoureuses à ce jour sur l’existence possible d’une ETI qui utilise les communications par radiofréquence dans la région locale de notre galaxie.

Comme l’a dit le Dr Danny Price, chercheur à l’Université de Berkley et à l’Université de technologie de Swinburne et auteur principal du document d’analyse, dans un récent communiqué de presse intitulé Breakthrough :

« Cette publication de données est un jalon important pour l’équipe de Breakthrough Listen. Nous avons parcouru des milliers d’heures d’observations d’étoiles proches, sur des milliards de canaux de fréquences. Nous n’avons trouvé aucune preuve de signaux artificiels venant d’au-delà de la Terre, mais cela ne veut pas dire qu’il n’y a pas de vie intelligente : nous n’avons peut-être pas encore regardé au bon endroit, ou nous n’avons pas regardé assez profondément pour détecter les signaux faibles. »

charles