Quelle est l’importance de Waterloo ?

Quelle est l’importance de Waterloo ?

Alan Forrest, professeur d’histoire moderne à l’Université de York, se demande si l’importance accordée à la bataille est justifiée…..

Lorsqu’on les examine avec le recul, les batailles se voient rarement accorder l’importance qu’on leur accorde. Peu d’entre eux sont vénérés parmi les lieux de mémoire d’une nation ou contribuent aux mythes fondateurs des nations modernes.

Parmi les batailles des guerres napoléoniennes, on peut soutenir que Leipzig la bataille de 1813 perdue par les Alliés par les troupes françaises sous Napoléon a sa place dans la montée du nationalisme allemand, même si son importance réelle a été largement exagérée et mythologuée par les nationalistes culturels du XIXe siècle. Dans l’étude magistrale de Pierre Nora sur la France, seul Bouvines, en 1214 qui mit fin à la guerre franco-anglaise de 1202-14, fait la coupe. Comme on pouvait s’y attendre, Waterloo ne s’en rend pas compte.

Pourtant, à l’époque, Waterloo a été salué en Grande-Bretagne comme une bataille d’une ampleur et d’une importance différentes de toutes les autres batailles de l’ère moderne.

Elle avait, disait-on, marqué le début d’un siècle de paix en Europe continentale. Elle avait mis fin, en faveur de la Grande-Bretagne, à la rivalité militaire séculaire avec la France. Et il avait mis fin au rêve de la France de construire un grand empire continental en Europe, tout en laissant intactes les ambitions mondiales de la Grande-Bretagne.

Si l’époque victorienne pouvait être revendiquée comme  » le siècle de la Grande-Bretagne « , c’était sa victoire sur Napoléon qui l’avait inaugurée. La Grande-Bretagne, semble-t-il, avait toutes les raisons de se réjouir, toutes les raisons de s’approprier Waterloo.

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Comment les Français ont gagné Waterloo (ou pensent l’avoir gagné)
Mais cela justifie-t-il vraiment l’importance que les Britanniques attachaient à cette seule bataille ?

Waterloo fut une rencontre décisive qui laissa l’armée de Napoléon en déroute et incapable de se reformer, mais elle n’a pas déterminé l’issue des guerres napoléoniennes ni changé le cours de l’histoire. Les Cent Jours ont peut-être été une aventure militaire émouvante, du moins du point de vue français, mais la campagne de Waterloo n’était qu’un simple codicille de ce qui s’était passé auparavant, de plus de 20 ans de guerre.

En outre, Napoléon aurait pu gagner à Waterloo et perdre la campagne : d’énormes forces autrichiennes et prussiennes attendaient à l’est. Le résultat avait déjà été décidé par les dirigeants alliés et leurs diplomates bien avant le début des tirs.

Waterloo a joué un plus grand rôle dans l’issue des négociations de paix qui ont suivi, négociations qui ont été beaucoup plus difficiles pour les Français vaincus que celles de l’année précédente, après la première abdication de Napoléon. D’autres territoires ont changé de mains ; une énorme indemnité a été imposée ; et une armée d’occupation a été imposée à la France jusqu’à ce que cette indemnité soit versée.

Les civils français ont été sensibilisés à l’ampleur de la défaite de Napoléon et à la conviction qu’il était le seul à porter l’entière responsabilité de la phase finale de la guerre en Europe.

Tout aussi important, du point de vue de la Grande-Bretagne, était le fait qu’elle était désormais présente dans les négociations de paix en tant qu’un des principaux acteurs – un pays dont l’armée avait gagné une campagne terrestre contre Napoléon et était donc mieux placée pour faire pression afin que ses intérêts soient protégés dans le règlement de paix final.

Pour Wellington comme pour le gouvernement britannique, c’était probablement la principale importance de Waterloo, la justification pour verser autant de sang, et cela a contribué à la liesse qui a accueilli la nouvelle de la défaite de Napoléon.

Des poèmes et des romans célèbrent la bataille, des peintures enregistrent la scène pour la postérité, et à travers la Grande-Bretagne et l’Empire, les noms de Waterloo et de son héros sont immortalisés dans les villes, les banlieues, les rues, les colonnes, les arcs de victoire et les gares ferroviaires[bien que la gare de Waterloo, ouverte en 1848, ne fut baptisée que indirectement après la bataille – elle a pris son nom en hommage à Waterloo Bridge (1817), lui-même nommé après la bataille].

Dans les semaines qui suivirent, les Britanniques traversèrent la Manche pour regarder à travers le champ de bataille. L’année suivante, les Britanniques pouvaient regarder des revues militaires ou assister à des spectacles sur la bataille au Egyptian Hall de William Bullock à Londres ou dans les nouveaux panoramas à la mode qui s’ouvraient dans tout le pays.

Les Britanniques, semble-t-il, n’en avaient jamais assez de Waterloo. Ils l’ont revendiquée comme une victoire uniquement britannique ; une victoire pour les armes britanniques et des valeurs militaires britanniques particulières.

Ailleurs en Europe, le jury n’a pas encore tranché. Elle n’a pas été immédiatement saluée comme une grande bataille ou un moment iconique. Il restait une incertitude quant à l’importance réelle de Waterloo, comme en témoignent les souvenirs quelque peu mitigés qu’elle a évoqués dans les pays qui avaient fourni des soldats à la bataille.

charles