Pour commémorer le 500e anniversaire de la découverte du détroit de Magellan, un écrivain s’élance dans le sillage de son grand-père sur le cap mortel du Cap Horn.

Pour commémorer le 500e anniversaire de la découverte du détroit de Magellan, un écrivain s’élance dans le sillage de son grand-père sur le cap mortel du Cap Horn.

Quand j’étais enfant, mon grand-père Alfred Downes parlait souvent du voyage de 128 jours qu’il a fait en 1949 à bord du Pamir. Le célèbre quatre-mâts barque, un navire allemand Flying P-Liner, naviguait de Port Elizabeth à Adélaïde, en Australie, à la ville de Falmouth à Cornwall, en Angleterre, rempli de 60 000 sacs de céréales australiennes. C’était le dernier voyage de la barque à travers les mers houleuses du passage Drake, et ce serait la dernière fois qu’un voilier commercial franchirait le cap Horn dans le sud du Chili.

Pour commémorer le 70e anniversaire du voyage de mon grand-père et le 500e anniversaire de la découverte de la route maritime du détroit de Magellan qui sépare la pointe sud de l’Amérique du Sud de l’archipel de la Terre de Feu au Chili, j’ai embarqué sur le paquebot d’expédition Ventus Australis à Punta Arenas au Chili. J’avais toujours voulu voir certains des paysages dont parlait mon grand-père, et s’il était impossible de reproduire son odyssée de quatre mois, ma virée de quatre nuits m’a laissé suivre dans l’esprit de son aventure, me conduisant à travers les fjords étroits du détroit qu’il traversait et ensuite vers le sud jusqu’au sommet de son voyage : le dangereux cap Horn qui le suivit jusqu’à sa mort.

Mon grand-père a quitté l’Australie alors qu’il était matelot de pont de 20 ans sur le Pamir et n’est jamais rentré chez lui. Il rêvait depuis longtemps de quitter l’Australie, car sa relation avec son père n’était pas heureuse. Son père voulait qu’il épouse une fille de sa ville natale dans la banlieue d’Adélaïde et qu’il travaille sur la ferme familiale. Au lieu de cela, il voulait commencer une nouvelle vie en Angleterre. C’était un pays qu’il connaissait peu, mais il avait toujours été fasciné par son histoire d’écolier.

Lorsqu’une occasion de rejoindre le Pamir s’est présentée à moi grâce à un ami de la famille, mon grand-père a rapidement accepté et est monté à bord du navire trois jours plus tard aux côtés de 33 autres membres d’équipage. Il travaillait par quarts de 18 heures et passait ses journées à nettoyer et nettoyer le pont, à aider dans la cuisine et à vider les toilettes. Il détestait tellement le travail qu’alors que d’autres membres de l’équipage s’inscrivaient pour le voyage de retour de 128 jours en Australie, il débarqua et se dirigea directement vers la ville de Wymondham à Norfolk. Il avait entendu dire qu’il y avait des opportunités pour les fermiers dans la campagne vallonnée de la ville, et il y a vécu pendant 54 ans jusqu’à sa mort en 2003.

Les seules choses que mon grand-père aimait dans ce voyage étaient de voir l’archipel isolé de la Terre de Feu qui abrite le détroit de Magellan de l’océan, de respirer l’air antarctique profondément dans ses poumons et de sentir la brise glaciale qui lui souffle au visage. « C’était comme nulle part ailleurs sur Terre et loin de ma vie de travailler dans la ferme sèche et aride de mon père « , m’a-t-il dit quand j’avais 10 ans, avec un regard d’émerveillement dans les yeux. « Pas une seule chose ne me rappelait la maison. Je me sentais perdu et effrayé, mais libre. »

Soixante-dix ans plus tard, je suis arrivé à Punta Arenas et je me suis promené sur la place principale de la ville, la Plaza de Armas. Une statue en bronze de Ferdinand Magellan, le premier Européen à naviguer dans le détroit éponyme en 1520 au cours de son voyage autour du monde, domine un canon. L’explorateur portugais a navigué près de la ville actuelle – située près de la partie la plus méridionale de la Patagonie chilienne – et, comme en témoigne la décoloration de ses bottes de bronze, il est maintenant considéré comme une chance pour ces croisières d’embarquement de toucher les pieds de Magellan avant de le suivre dans ses pas et voyager dans son détroit.

Pendant près de 400 ans, le détroit de Magellan a été la principale route empruntée par les navires entre les océans Atlantique et Pacifique. Malgré son étroit passage de 600 km de long à travers un réseau d’îles et de fjords, on pensait qu’il était plus rapide et plus sûr que de passer le cap Horn au sud et d’entrer dans le fameux passage de Drake qui sépare le cap Horn des îles Shetland du Sud de l’Antarctique.

charles