« Les gens pensent que c’est un nid de vipères ! A l’intérieur de l’illustre Comédie-Française

« Les gens pensent que c’est un nid de vipères ! A l’intérieur de l’illustre Comédie-Française

Les entreprises n’aiment rien de plus que de se référer à elles-mêmes, sans ironie, comme des familles. Les acteurs de la Comédie-Française parisienne ont cependant une meilleure prétention que la plupart d’entre eux : pour commencer, les metteurs en scène les présentent toujours comme des dynasties fratricides.

Pas plus tard que cette saison, la plus ancienne troupe de théâtre active au monde a représenté une tribu poussée au bord du gouffre dans Fanny and Alexander d’Ingmar Bergman, les frères et sœurs assassins Electra et Orestes, et les Essenbeck, la riche famille de l’ère nazie qui se défait dans The Damned.

Désormais, le public londonien pourra également voir certains des meilleurs artistes de la Comédie-Française se tordre le cou. Cette semaine, The Damned, mis en scène par Ivo van Hove et basé sur le film de Luchino Visconti de 1969, sortira au Barbican de Londres.

Il s’agit de la première tournée de la compagnie française au Royaume-Uni depuis près de deux décennies. La production n’est guère traditionnelle, avec des décors de rechange et de nombreux tournages en direct, mais en tant que tragédie intergénérationnelle, elle atteint son paroxysme de façon saisissante.

C’est un véhicule approprié pour la troupe singulière, autogérée, dont les acteurs sont les principaux acteurs. « Personne ne connaît vraiment cette maison », suggère Christophe Montenez, qui a rejoint l’orchestre il y a cinq ans et joue le décadent Martin von Essenbeck dans The Damned.

« Les gens sont fascinés, effrayés – ils pensent que c’est un nid de vipères ou les Atréides » (dans la mythologie grecque, la famille moins que pacifique d’Electre et Orestes). Tout le monde m’assure que c’est une idée démodée. « C’est vraiment une famille », dit Montenez, spontanément.

La Comédie-Française a certainement une ascendance impressionnante. Installée à la Salle Richelieu, près du Louvre, la compagnie a traversé plus de trois siècles de tempêtes artistiques et politiques. Dans le couloir à côté du bureau de l’actuel directeur, Eric Ruf, dit l’administrateur, une liste de 51 noms est gravée sur un mur de marbre.

Ils représentent tous les doyens de la Comédie-Française (un poste important, occupé par le plus ancien membre de l’entreprise) depuis 1658. Le premier n’est autre que le dramaturge Molière, figure paternelle d’honneur, puisque la Comédie-Française est née officiellement en 1680, la fusion de sa troupe et d’une autre.

« Parfois, les jeunes réalisateurs qui viennent pensent : c’est sympa, mais j’ai mon propre collectif « , dit Ruf, comédien de la Comédie-Française et scénographe nommé administrateur en 2014. « Je leur dis qu’ils vont travailler avec le plus vieux collectif du monde. Si vous aimez diriger des gens qui se connaissent, eh bien, nous avons joué amants, frères et sœurs, cousins, nous avons transpiré et été nus sur scène ensemble. »

Alors que nous sommes assis autour d’une grande table couverte de notes et de documents pour une prochaine production de Life of Galileo de Brecht, la voix profonde et mélodieuse de Ruf me frappe à nouveau. Après s’être joint à la compagnie en 1993, il a passé deux décennies à jouer dans des rôles allant de Molière et Victor Hugo à Tennessee Williams, et cela se voit : il formule ses réponses avec une élégance chaleureuse et un étrange essor littéraire. « L’administrateur qui m’a engagé m’a dit qu’un acteur de Comédie-Française est un opérateur du verbe, et j’aime cette idée, dit-il.

Le respect de la compagnie pour les textes en fait un élément singulier du théâtre français contemporain. Au cours des dernières décennies, les metteurs en scène expérimentaux ont reçu la plus grande partie de l’attention au pays et ont détourné l’attention critique de l’intégrité d’une pièce. Dernière troupe permanente en France, la Comédie-Française joue un rôle essentiel dans la transmission de l’art dramatique français, des alexandrins hiératiques de Racine au vers libre de Paul Claudel. À ce jour, le mérite littéraire de chaque pièce qui se joint au répertoire est évalué par un comité de lecture, bien que les règles aient été assouplies pour permettre des adaptations telles que The Damned.

Ce n’est pas la seule tradition apparemment pittoresque de la maison. Les membres de la société sont divisés en deux groupes, les pensionnaires et les sociétaires. Les retraités tels que Montenez sont engagés par l’administrateur sous contrat d’un an, tandis que les 39 sociétaires sont des acteurs chevronnés qui détiennent des participations dans la troupe.

Chaque spectacle d’artiste est évalué annuellement par un comité composé de l’administrateur, du doyen et de huit sociétaires, qui ont le pouvoir de laisser partir leurs pairs et de promouvoir les pensionnaires.

charles